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抗老科技突破!生长分化因子重启干细胞修复再生力

2020-07-11 来源:http://www.554sbet.com 379
青春永驻是人类恆久的渴望
自古以来,常保青春、延年益寿一直是人类普遍的渴望,而对青春不老秘方的追求,也始终没有间断过。各类药草、偏方,甚至是特异行为,都打着号称能让青春永驻的旗帜,各自吸引着特定的粉丝。道家的吐纳炼丹之术最为大众所熟悉,然而其他诸如啜饮幼童之血、与处女交欢等现代人视为荒谬的行为,在民智未开的时代,却也有人言之凿凿、信以为真。
到了科学当道、一切以证据为先的现代,许多知名学府的先进实验室开始成了人类抗老化战争的桥头堡。研究人员上穷碧落下黄泉,从微小生物研究到高等的哺乳类动物,费心竭力的企图解开青春不老的奥秘。在2013年的相关新闻中,最引人注目的大概就属网路巨擘Google宣布跨入生技领域,并投资了数千万美元、成立一家叫做Calico的生技公司,专门从事人类老化机制的先进研究。
抗老化研究承先启后 方兴未艾
近几十年来,科学家确实从许多生物的研究上蒐集到大量与老化有关的珍贵讯息,小至简单的微小生物如酵母菌、线虫,大至老鼠、狗、猴子等哺乳类动物。研究内容远者像是利用极端 减少卡路里摄取的方式来延续青春。这个方式确实有效,因为无论是实验室中的原始生物,或是哺乳类动物如老鼠、狗或是猴子,在经过严格控制摄取的卡路里后,除了各种生理数据以及外在表现都明显的变得更年轻和健康外,平均寿命也都有大幅度的延长,某些生物甚至可以延长40%的寿命,换算成人类的话成为百岁人瑞绝对没有问题。
由于极端的控制热量摄取对有自由意志的人类来说,实在太难办到,因此科学家开始寻求其他较为可行的替代方案。前一阵子大为流行的白藜芦醇,就是其中的代表。研究发现,白藜芦醇藉着调控一种蛋白质的表现,可以让生物展现类似减少卡路里摄取一样的延寿效果。话虽如此,但是却尚未在人体研究上证实这一点。
近一点的例子是对细胞染色体上端粒的研究。生物体细胞的分裂受到端粒长度的影响,而端粒酶则掌控着端粒缩短的速度。科学家相信只要能调控端粒酶,就可解开癌细胞与正常细胞生长的奥秘,有助于延缓老化甚至治疗癌症。
「青春因子」已经揭晓?
近三、四年以来,抗老化研究中有一个领域变得非常火热,着名的学府,如哈佛、史丹佛、剑桥等都竞相投入、并且发表了相关研究论文在「自然」、「科学、「细胞」等权威的科学期刊上。这个领域叫做 Parabiosis,中文有人译为「 异种共生」或「 并生」。所谓parabiosis,意思是 利用自然或人工的方式将两个不同的生物接合在一起,分享彼此的生命机制。上述这些研究的作法,就是用手术将两只不同年纪的老鼠身体上某个部位缝合起来,让彼此的血管相连、血液相通。
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儘管听起来似乎不可思议,然而这些研究不约而同都呈现出令人兴奋的成果:经过parabiosis的年老老鼠,竟然如同脱胎换骨般、各项生命指标都显示出 返老还童的迹象,而重要器官包括大脑、心脏、肝脏与肌肉等,也都展现了与年轻老鼠相仿的机能与活力。年轻老鼠的血液中,似乎蕴含着某种青春的奥秘,足以让年老老鼠垂垂老矣的器官重获新生。的确,科学家已经从年轻动物的血液中分离出一个叫做 生长分化因子-11的蛋白质,而它的主要作用,就是启动干细胞再生与修复的能力。

老化是非常複杂的机制,而其中一个重要的因素就是 干细胞失去了再生与修复的能力,使得年老的器官因为无法更新而逐渐丧失功能。研究证实,老年动物血液中GDF-11的浓度极低或甚至测不出来,而经过与年轻老鼠的血液交流,老年老鼠重新获得或增加了GDF-11的含量,并再度启动干细胞的修复能力,让老化受损的组织或器官因此而得以更新。由于研究成果非常令人鼓舞,因此已经有人将GDF-11称为「 青春因子」。更让人兴奋的是, 人类的血液中同样有着GDF-11。这个发现的意义非常重大,表示人类很可能藉着parabiosis的研究,将年老老鼠返老还童的成果重现在人的身上!
抗老科技突破!生长分化因子重启干细胞修复再生力
事实上,由于在动物实验上极为正面的研究成果,已经有科学家準备要进行史上第一个抗老化的人体实验。研究将号召一群健康的年轻人,利用技术促使其骨髓中的干细胞移转到血液中,再将抽出的血液经过适当处置后注入到老年者的血液中。如果能够如预期般、在人体重现老鼠身上所得到的成果,那绝对会是人类科学的一大突破。
parabiosis其实并非新的技术或概念,事实上它在1960年代就曾进行的非常火热,当时许多的研究机构都参与其中。然而或许是由于时空背景的因素,在经过一段时间后戛然而止。然而四十多年后的今天,parabiosis竟然重登舞台,蜕变成炙手可热的新兴研究领域。
拥有促进干细胞启动修复能力的潜能,让GDF-11充满了无限的想像空间,其火红的程度,连国际大药厂都摩拳擦掌,準备以此为基础、开发划时代的新型药物,而其可能拓展的範围非常广阔,包括糖尿病、心血管病变、脑神经病变与癌症等与老化息息相关的难治之症。当然,让肌肤更晶莹、头髮更茂密、躯干更挺拔、外貌更年轻—— 换句话说、让人返老还童、重获青春——或许也是指日可待的事。
身体重现生机是祝福 不是诅咒
好莱坞电影中虽然不乏长生不老的故事,例如X-战警中拥有能自我癒合之不死身躯的金刚狼、绿色奇蹟中由汤姆.汉克斯饰演被超能力传承而只凋不亡的狱警等,然而这些角色都传达出一种众人皆去、唯我独存的无奈与凄凉,彷彿长寿是一种诅咒。然而如本文开始所说,真实世界中,常保青春、延年益寿自古至今始终是人类普遍的需求与渴望,而科学研究为了回应这个渴望,也不曾间断过对这个渴望的追寻。
近代人类虽然由于医药技术的进步,让整体的平均寿命大幅延长,然而医药所延长的往往是多病症、低活动、对他人仰赖度高的非健康余命,而不是活力充沛、生机旺盛的康泰晚年。也因为这个缘故,让许多人在人生的黄昏时期不但无法享受夕阳余晖的美好,反而兴起不如归去的慨叹。这是在我门诊的病人中不断上演的真实故事。而这也让我常常想:如果能善用抗老化研究的成果,在生命时间延长的同时,更提升生命的品质,让耄耋之年的生理机能依旧旺盛、脑力也灵敏如昔,岂不是一件值得追寻的好事?
GDF-11继减少卡路里、白藜芦醇、干细胞、端粒酶之后,成为科学家竞相研究的明日之星。在许多慢性与重大疾病仍然无解的现代,GDF-11已经点燃了一盏希望的灯火,而且有可能在未来为人类的健康带来划时代的改变。我会继续追蹤这些研究,一旦成果公布就会尽快将讯息告诉大家。
注:对抗老化的相关内容有兴趣的朋友,可参见拙着「逆龄密码」一书


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